犬の認知症が始まる年齢と発症しやすいとされる犬種について

犬にも人間と同様に認知症があります。

一昔前は老化現象として諦められていた症状も、最近は認知症が原因であるという認識が少しずつ広まってきました。

認知症は、どんな犬種にも発症する可能性がありますが、犬種の偏りがあることもまた事実のようです。

今回は、認知症の発症年齢やなりやすいとされる犬種について解説したいと思います。

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犬の認知症・発症のメカニズム

人も犬も年を取れば、その年齢なりに身体のあらゆる部分に衰えが現れるのは当然のことで、それは脳の老化にも同じことが当てはまります。

年齢とともに、多少、学習能力が鈍くなったとしても、それは自然な老化現象と言えるでしょう。

しかし、年齢の範囲を越え、進行性に脳が変性して、物事を認識できなくなるという機能障害を起こし、そのことによって行動変化も著しくなる現象を認知症と呼びます。

人の認知症を引き起こす原因になる病気はいくつかありますが、特に多いのが「アルツハイマー型認知症」と言われます。アルツハイマー型認知症の発症には、アミロイドβという異常タンパクの沈着や脳内物質の減少が関与しているということはわかっており、治療薬の開発が進められています。

犬の認知症もまた、人のアルツハイマー型認知症と類似した脳の病変が認められることがわかっています。

つまり、犬の認知症は、人間でいうアルツハイマーに似た病気によって引き起こされていると考えられます。

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犬の認知症は慢性的に進行し、初期症状はそれほど目立たなかったとしても、次第に顕著になっていき、最終的には飼い主さんのことも認識できなくなってしまいます。

認知症の治療は、現時点では確立されたものはなく、進行を食い止めることが目標になります。

認知症の発症リスクの高い年齢

犬は人間の4~7倍の速さで年齢を重ねていくと言われます。

犬の年齢を人間の年齢に換算する方法は、犬種(大型犬か小型犬かの大きさ)によっても多少違いますが、いわゆるシニアと呼ばれる年齢になるのは大型犬の方が早い計算です。

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シニアの年齢になっても、まだまだ若々しい犬も多いので、いつも見ている飼い主さんにはピンとこないかもしれませんが、犬は大体7歳という年齢を区切りにしてシニアと分類され、その年齢以降で様々な病気の発症リスクも増えて来ます。

認知症が発症する年齢は、小型犬では15歳前後の年齢でもっとも多く、大型犬では10歳前後の年齢でもっとも多いとされています。

しかし、人間にも若年齢の認知症があるように、犬にも発症年齢の固体差があって、早ければ小型犬では12歳前後の年齢、大型犬では7歳前後の年齢から認知症の症状が出現することもあるようです。

そうは言っても、明らかな異常行動でも現れない限り、飼い主さんは初期症状に気づかないことの方が多いのではないかと思います。

犬が高年齢になってくると、それが認知症の症状であっても、飼い主さんには自然な老化現象と区別できず、もう年齢が年齢だから仕方ないものと諦めてしまうかもしれません。

しかし、認知症は年齢によるものではなく進行性の病気です。たとえ完治することは困難でも、飼い主さんも犬もよりよく暮らしていく為には、初期に適切に対応して病気の進行をできるだけ遅らせることが重要です。

犬がシニアの年齢になったら、認知症を発症する可能性を念頭において、予防を考えて食習慣の工夫などもしていく方がよいと思います。

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認知症になりやすい犬種があるのは本当?

認知症の好発犬種は日本犬です。洋犬の犬種の中ではヨークシャテリアが多いと言われるようですが、それでも洋犬犬種にあまり発症は多くないとされています。

もちろん認知症は犬種が限定される病気ではありません。

しかし、認知症の8割以上が日本犬の犬種という、犬種の偏りを示すデータはあるようです。

認知症になりやすいと言われている犬種

認知症になりやすい犬種は、日本犬の犬種の中でも柴犬がもっとも多いとされ、認知症になった犬の約8割の犬種は日本犬でそのうち3割は柴犬または柴犬ミックスという犬種だと言われます。

なりやすい犬種は柴犬だけではなく、紀州犬や甲斐犬、北海道犬などの日本犬と言われる犬種や、それらの犬種の雑種にも発症が多いようです。

残念ながらここでご紹介できるネット上の文献は探せませんでしたが、認知症と日本犬の犬種についての情報ソースは、動物エムイーリサーチセンターの獣医師内野富弥氏による「畜産新報JVM Vol58 No9 2005年9月号日本犬痴呆の発生状況とコントロールの現況」という論文に書かれているようです。

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認知症になりやすいと考えられる理由

日本犬の犬種が認知症のハイリスクである理由は、飼われていた環境、特に食生活ではないかと考えられているようです。

日本犬の犬種は、遡れば縄文時代から人間と生活をしてきたという古い歴史があります。

日本人の食生活の蛋白源は、昔から魚が中心でした。そして人と生活し、人から食事を与えられていた日本の犬種もまた、魚が中心の食生活をしていたことが考えられます。

そのような食習慣の中で、日本人と暮らす日本の犬種の身体は、魚の栄養をうまく利用し代謝することで出来上がって来たと言えます。

しかし、やがてドッグフードが普及するようになり、素材には肉が使われているのが一般的です。長い歴史の中で、米や魚など日本の食生活に合うように進化してきた日本の犬種の食生活は、ドッグフードの普及から急激に変化していくことになります。

その食生活=栄養素の変化が、古くから日本に馴染んできた日本の犬種の認知症発症のリスクに繋がっているのではないかと考えられているのです。

そして、重要な栄養素として、次にあげる不飽和脂肪酸の関わりが指摘されています。

不飽和脂肪酸DHA・EPA

人間のサプリメントとしてもその必要性が重要視されているDHA・EPAは、オメガ3系脂肪酸とも呼ばれ、体内で作ることはできない多価不飽和脂肪酸(必須脂肪酸)として重要な脂質です。

これらの脂肪酸は、血液をサラサラにして血栓ができるのを防ぎ、動脈硬化や高血圧など生活習慣病を予防する、脳の働きを活性化するなどの役割があります。

DHA・EPAは小腸から肝臓を通って吸収され、DHAの方は血流に乗って脳に到達し、神経系細胞の成分としても使われます。

脳には血液関門という、不要なものをシャットアウトする関門があるのですが、DHAはこの関門を通過できる栄養素です。

DHAは記憶力や学習能力を高めて脳を活性化し、人のアルツハイマー病においても重要な成分であると注目されています。

このDHA・EPAという不飽和脂肪酸(必須脂肪酸)は、青魚に多く含まれている栄養素です。

そして、認知症の犬の場合、血液中の不飽和脂肪酸の量がそうでない犬と比較して少ないということが特徴としてあげられ、また、日本の犬種は血液中の不飽和脂肪酸が元々少ない犬が多くいるという特徴があるとのことです。

認知症の犬にDAHやEPAを補充することで症状が改善されたという実例もあるそうです。

つまり、認知症の発症にDHA・EPAの不足は関係があり、それが血液中に少ない日本の犬種には発症リスクが高いというように考えられます。

魚中心の食生活をしてきた日本の犬種は、DHA・EPAの要求量が高くなっているのではないかと予測され、それが日本の犬種の身体的な特徴ではないかということです。

日本の犬種は従来の蛋白源を魚とした食生活の栄養素では問題なかったが、近年になって肉類を蛋白源としたフードに変化したことで不飽和脂肪酸の不足が起こり、認知症発症のリスクに繋がっているのではないかと考えられているようです。

これはあくまでも仮説であり、現時点で明確なことはわかっていません。しかし、認知症の発症と犬種の関係は何かしら存在すると言うことはできそうです。

 

まとめ

最近では犬の寿命も延び高年齢化していて、認知症発症リスクの高い年齢の犬は多くいます。

愛犬が年齢を重ねるごとに、身体の健康とともに、それまでになかったような行動の出現などにも注意して、認知症の兆候を見逃さないようにしなければなりません。

また、リスクの高いとされる犬種が必ず発症するわけではありません。あくまでも犬種との関係のデータがあるというだけで、病気になるリスクはどの犬種でも、どの犬でもあると考えるべきだと思います。

犬の認知症も人と同じで、その病状に合った対応を工夫することで進行を遅らせながら暮らしていくことは可能です。飼い主さんが病気を理解し上手に対応していく為にも、まずは進行の程度など現実的なことをきちんと把握することが大事で、できるだけ早期に医療にかけるのが望ましいです。

気になる行動などはできれば動画撮影し、獣医師に見せると、診断の上でも参考になると思いますので、早めに相談して下さい。

高年齢になり認知症の症状が出ている犬が捨てられることは少なくないです。

その症状の中には、飼い主さんのことも認識できなくなったという切ない現実もあるでしょう。でもそうなるまで、人も愛犬の存在に支えられ幸せな日々があったはずです。

たとえ認知症で記憶や学習能力を失っても、不安や恐怖がなくなるわけではないのです。認知症になっても、あなたを信じここまで共に暮らしてきた家族であることに変わりはありません。どうか最後まで一緒にいてあげて欲しいと思います。

最後まで読んで頂いてありがとうございました。

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